¿Cómo eran los tiburones antiguos?

Ya sea fascinación, miedo o una combinación de ambos, los tiburones capturan nuestra imaginación. Dejando a un lado la histeria de Hollywood, hacen muchas cosas para llamar nuestra atención. Los tiburones pueden ser toros o tigres. Estos pueden ser martillos o cortadores de galletas. Algunos de los extraños pueden incluso ser fantasmas bioluminiscentesentonces que otros que incluso pueden reproducirse asexualmente.

Pero, ¿los tiburones siempre han sido tan diversos? ¿Cómo eran los primeros tiburones y cuándo dominaron algunos tiburones la cadena alimentaria marina?

tiburones antiguos

Esto, por supuesto, depende de qué tan atrás quieras ir, pero algunos investigadores ahora creen que el grupo que incluye a los tres grupos vivos de tiburones (rayas, tiburones y quimeras) evolucionó por primera vez a partir de los acantodios.

El origen de los tiburones: los acanthodians. (Crédito: Serafima Antipova/Shutterstock)

«Todos son terriblemente espinosos y pequeños», dice Michael Coates, biólogo de la Universidad de Chicago. “Sin embargo, nos muestran la raíz del mundo de los tiburones: obtener un esqueleto interno óseo”.


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Características de los acanthodios

Cuando los acanthodians comenzaron a desarrollarse, no eran los tiburones intimidantes que vemos hoy. No tenían dientes retráctiles como el gran tiburón blanco o el enorme tamaño del megalodón; esos rasgos tardarían millones de años en desarrollarse.

La mayoría de los acanthodians eran del tamaño de alevines, solo del tamaño de anchoas. Probablemente estuvieron entre los primeros peces que se trasladaron desde el fondo del mar a la zona del agua durante la llamada revolución del nekton en el Silúrico y el Devónico.

Al igual que con otros organismos que se adaptan a la vida en aguas abiertas durante períodos de tiempo más largos, este cambio ascendente implicó muchos cambios nuevos: cosas como ojos más grandes y múltiples aletas emparejadas evolucionaron para estabilizar su natación. Los primeros tiburones también tenían menos placas óseas en sus cráneos y escamas reducidas.

De los acanthodianos a las quimeras

En el Devónico, cuando los condrictios, que incluyen los grupos de la corona de los elasmobranquios (rayas y tiburones) y las quimeras evolucionaron a partir de los acantodios, ya no tenían huesos internos sino cartílago, que es metabólicamente más fácil de producir y de flotabilidad neutra.

“Tienes que mejorar tu sistema de motor, tienes que mejorar tus sensores”, dice Coates.

Otras características comunes a los hombres en este grupo de corona incluyen el cierre pélvico: «en realidad, un pene emparejado», dice Coates. Comenzaron a aparecer sistemas de dentición especializados, incluida la rápida pérdida y reemplazo de dientes.

«Es un sistema modular simple y brillante, muy elegante», dice Coates sobre el sistema de dientes.

Las hembras de tiburón, por su parte, comenzaron a desarrollar algunos de los modos especializados de reproducción que vemos hoy en el Paleozoico, que incluye la fertilización interna que ocurre en todos los tiburones, rayas y quimeras.


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Una explosión de engendro de tiburón fantasma

La era de la anchoveta no dura eternamente para los tiburones. Algún tiempo antes de la serie de extinciones masivas que ocurrieron en el Devónico superior, hace unos 372 millones de años, los tiburones comenzaron a evolucionar en múltiples formas corporales nuevas e interesantes. Gran parte de la explosiva radiación evolutiva de este período ocurrió entre el grupo que incluye a las quimeras o tiburones fantasma.

Symmoriidae

Los Symmoriidae, probablemente los vástagos evolutivos más tempranos del grupo de los quimeroides, comprenden un grupo completo de peces. Eran tiburones de «aspecto extraño» con apéndices extraños que sobresalían de sus largas aletas superiores.

iniopterigios

Un grupo, los iniopterigios, tienen aletas en forma de alas a diferencia de cualquier otro tiburón vivo en la actualidad, dice Coates. A finales del Devónico, algunos de estos tiburones comenzaron a crecer en tamaño, llegando algunos a superar los dos metros de longitud.

placodermos

Pero aún no son reyes del mar. dunkleosteo, un género de una clase de peces acorazados llamados placodermos, creció a dimensiones más grandes y podría haberse aprovechado fácilmente de los primeros condrictios.

«Te haces una idea de quién es el depredador ápice, y no son los tiburones», dice Coates.


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La prolífica evolución de los tiburones

Antes del final del Devónico, los tiburones continuaron creciendo en abundancia y diversidad como nunca más lo harían. Las sucesivas extinciones han reducido considerablemente el número y la diversidad, pero en el período Carbonífero que siguió, la diversidad de tiburones sigue estando dominada por las primeras quimeras y las ramas laterales de las quimeras.

Si bien los tiburones fantasma modernos están relegados en su mayoría a las profundidades del océano, el orden estaba en todas partes en ese entonces, y algunas especies incluso pasaban tiempo en aguas salobres en lugar de agua de mar.

“Las quimeras son maravillosamente extrañas”, dice Coates.

Los primeros elasmobranquios (tiburones y rayas) también comenzaron a adoptar técnicas de alimentación sofisticadas. Algunos que datan de hace unos 340 millones de años habían desarrollado la capacidad de chupar alimentos en lugar de simplemente engullirlos con sus mandíbulas, como los tiburones nodriza modernos. “Estos son los primeros alimentadores de succión de vertebrados verdaderamente efectivos que tenemos en el planeta”, dice Coates.

No fue hasta mucho más tarde en el Mioceno temprano que apareció el más grande de todos los tiburones, el Megalodon, y el dominio de los tiburones sobre el mar fue completo.

En unos pocos cientos de millones de años, el grupo de peces había pasado de comedores corporales del tamaño de una anchoa a gigantes que medían hasta 20 metros de largo, según algunas estimaciones.


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