La crisis del techo de la deuda de EE. UU. podría dañar la ciencia en los próximos años

El gobierno de EE. UU. podría quedarse sin dinero la próxima semana si los legisladores de Washington DC no logran llegar a un acuerdo para aumentar el límite de la deuda federal. Si ocurriera lo peor, advierten los economistas, sería la primera vez en la historia que el gobierno no paga sus préstamos y podría hundir al país, y posiblemente al mundo, en una crisis financiera. Una década de financiación de la investigación y la innovación también pende de un hilo, ya que los políticos regatean sobre el gasto público y muchos defensores de la ciencia temen que los recortes presupuestarios sean inevitables.

«He llegado a un acuerdo con la realidad de que, independientemente del acuerdo, habrá una disminución en la financiación discrecional» el próximo año, dice Joanne Carney, gerente de relaciones gubernamentales de la Asociación Estadounidense para el Avance de la Ciencia en Washington DC. Esto, añade, significa que habrá menos financiación para investigación y desarrollo (I+D). El financiamiento discrecional es dinero que el Congreso de los EE. UU. asigna, durante el proceso de asignaciones anuales, entre la ciencia federal y otras agencias y programas.

El enfrentamiento entre el presidente Joe Biden, demócrata, y los republicanos gira en torno al «techo de la deuda», un límite impuesto por el Congreso a la cantidad que el gobierno estadounidense puede recaudar mediante la emisión de bonos y el uso de otros instrumentos financieros para cubrir sus gastos (los Estados Unidos actualmente gasta más dinero del que recibe en impuestos). Tal como están las cosas, la secretaria del Tesoro de EE. UU., Janet Yellen, declaró el 1 de junio como una «fecha límite estricta», diciendo que la nación podría incumplir con los pagos de su deuda si no se alcanza el tope para entonces. Las agencias federales como los Institutos Nacionales de Salud (NIH) también pueden verse incapaces de realizar pagos, como los que cubren las subvenciones de investigación y los salarios de los científicos federales.

Los republicanos, que controlan la Cámara de Representantes de EE. UU., están utilizando la fecha límite que se acerca como palanca para tratar de impulsar los recortes de gastos. En la Cámara aprobaron un proyecto de ley que proponía recortes presupuestarios masivos que podrían limitar el gasto público en todos los niveles durante la próxima década, a cambio de elevar el techo de la deuda. Hasta ahora, la administración de Biden y los demócratas han retrasado llegar a un acuerdo. Algunos argumentan que Biden debería usar su autoridad ejecutiva para evitar la crisis expandiendo unilateralmente la capacidad del gobierno para pedir dinero prestado.

Nadie sabe con precisión cómo se desarrollará la política de la cuerda floja, pero la historia sugiere que los impactos, incluidos los de la ciencia estadounidense, podrían sentirse durante años.

Límites de gasto

Para muchos en Washington, el enfrentamiento actual parece una repetición de los acontecimientos que ocurrieron durante el primer mandato del expresidente Barack Obama en 2011, cuando los republicanos utilizaron un límite de deuda inminente para tratar de controlar el gasto federal durante un período de casi una década. «Francamente, esta película no fue muy buena la primera vez y creo que la secuela será mucho peor», dice Jennifer Zeitzer, directora de la oficina de asuntos públicos de la Federación de Sociedades Estadounidenses de Biología Experimental (FASEB), con sede en en Rockville, Maryland.

Aunque en los años transcurridos desde que el Congreso ha aprobado repetidamente financiamiento que excede los límites de gasto establecidos en 2011, el acuerdo de techo de deuda ha pasado factura. La financiación de I+D se ha recortado en unos 240.000 millones de dólares durante los próximos nueve años, según Matt Hourihan, que analiza los presupuestos científicos para la Federación de Científicos Estadounidenses, un grupo de defensa con sede en Washington DC. Eso es equivalente a la cantidad de dinero necesaria para sostener el NIH, el financiador biomédico público más grande del mundo, durante cinco años con su nivel de presupuesto actual.

«Es un déficit bastante grande», dice Hourihan. Hubiera sido peor si los legisladores hubieran mantenido sus promesas originales.

Segunda ronda

Los recortes de gastos que buscan actualmente los republicanos son aún más severos: el proyecto de ley aprobado el mes pasado reduciría los gastos discrecionales en más de $3.5 billones durante la próxima década. Suponiendo que el Congreso distribuyera estos recortes de manera uniforme entre las agencias y los programas, Hourihan dice que las inversiones federales generales en ciencia se reducirían en alrededor de $ 442 mil millones hasta 2033, una caída del 19 % con respecto a un escenario de referencia en el que las inversiones científicas aumentan con la inflación. Y los recortes para las agencias científicas como el NIH y la Fundación Nacional de Ciencias (NSF), que financian alrededor de una cuarta parte de la investigación universitaria básica financiada con fondos federales en los Estados Unidos, podrían ser mucho mayores si la defensa del gasto en I+D se excluye de los techos. , como se han propuesto algunos legisladores.

El impulso para reducir el gasto se produce menos de un año después de la promulgación del Congreso legislación que autoriza un aumento masivo del gasto federal en ciencia e innovación, incluida la duplicación del presupuesto de la NSF hasta 2027. Esta legislación, llamada CHIPS and Science Act, obtuvo el apoyo bipartidista debido a la creciente preocupación por la competencia económica y científica con China. «Todavía estamos en una situación en la que parece que no podemos respaldar nuestra retórica con el tipo de inversiones que esperábamos», dice Hourihan.

Mientras tanto, los legisladores todavía están trabajando en el proceso habitual de asignaciones para el año fiscal 2024, y los republicanos buscan reducir el gasto federal a los niveles promulgados en 2022. Si esos recortes se distribuyeran de manera uniforme en todos los programas discrecionales, las inversiones federales en ciencia caerían de 20 a 22. % en 2024, según FASEB.

Una posibilidad es que los republicanos y Biden lleguen a un acuerdo para elevar el techo de la deuda sin resolver las dudas sobre los niveles de gasto de 2024. En tal escenario, la posición alternativa para ambos partidos a finales de este año podría ser una resolución continua que mantenga la financiación de 2024 en los niveles de 2023. dijo Zeitzer.

«Sigue siendo mejor que los cortes directos, pero no es excelente para el negocio de las búsquedas», dice Zeitzer. «Estamos conteniendo la respiración».

Este artículo se reproduce con permiso y ha sido Primer comentario 22 de mayo de 2023.

Deja una respuesta

Tu dirección de correo electrónico no será publicada. Los campos obligatorios están marcados con *