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¿Realmente escuchamos el silencio?

En una sala de conciertos cerca de Woodstock, Nueva York, en agosto de 1952, el pianista David Tudor interpretó la composición en tres movimientos de John Cage. 4’33″. No requería grandes saltos con la mano derecha. La mayoría de la gente podría interpretar la pieza con la misma habilidad. Tudor puso un cronómetro a 33 segundos y se sentó al piano sin tocar las teclas. Abrió y cerró la tapa antes de sentarse por otros dos minutos y 40 segundos, luego nuevamente por un intervalo final de un minuto y 20 segundos. Luego hizo una reverencia y abandonó el escenario.

Como dijo Cage, 4’33″ era una «habitación silenciosa». El compositor quería animar a los espectadores a escuchar los otros sonidos a su alrededor. «No hay espacio vacío ni tiempo vacío», dijo Cage más tarde. “Siempre hay algo que ver, algo que escuchar. De hecho, si tratamos de guardar silencio, no podemos.

La forma en que tradicionalmente pensamos en escuchar es que escuchamos un ruido, una canción, la voz de nuestro amigo, el claxon de un automóvil. Pero estos sonidos están inevitablemente interrumpidos por pausas silenciosas que marcan la ausencia de ondas acústicas. El silencio es una parte integral de nuestra experiencia cotidiana: la pausa incómoda en una conversación, el segundo después de un trueno, el momento después de que termina una pieza musical antes de que comiencen los aplausos. El término «silencio ensordecedor» es incluso una figura retórica común.

Desentrañar cómo percibimos el silencio es como un koan zen para los neurocientíficos: literalmente tienen que enfrentarse al sonido de una mano que aplaude. El desafío se reduce a algunas preguntas: ¿El cerebro realmente “escucha” el silencio como una entrada procesada por su sistema auditivo de la misma manera que la bocina de un automóvil? ¿O más bien el órgano infiere estos espacios vacíos insertando marcadores de lugar entre los sonidos que luego se perciben como piezas mudas?

Un estudio publicado el 10 de julio en Actas de la Academia Nacional de Ciencias de los Estados Unidos encontró una manera de responder a estas preguntas. Un grupo de investigadores interdisciplinarios de la Universidad Johns Hopkins ha puesto en marcha un experimento que demuestra que, en efecto, nuestro cerebro percibe activamente el silencio de la misma manera que escucha el sonido.

El enigma que abordó el grupo se relaciona de manera más general con la cuestión de cómo funciona la percepción sensorial, y qué sucede en su ausencia, que ha preocupado durante mucho tiempo a filósofos y psicólogos. La visión es la luz que llega a nuestros ojos; el tacto se refiere a lo que entra en contacto con nuestro cuerpo; y la audición está relacionada con el sonido. Todo esto parece obvio, pero tal vez no lo sea.

«El silencio de cualquier tipo no es sonido», dice Chaz Firestone, profesor asistente de ciencias psicológicas y del cerebro en Johns Hopkins y coautor del artículo. “Es la ausencia de sonido. Y, sin embargo, a menudo parece que lo escuchamos. Si el silencio no es realmente sonido y, sin embargo, podemos escucharlo, entonces escuchar es más que solo sonido.

Para determinar si realmente «escuchamos» el silencio, los investigadores adaptaron una serie de ilusiones auditivas bien establecidas utilizadas por psicólogos experimentales para mostrar que la mente reacciona al silencio de la misma manera que al sonido. Un total de 1.000 personas participaron en siete experimentos de silencio utilizando tres silencio ilusiones.

En un espejismo llamado «uno es más», se reproducen dos tonos distintos más cortos, seguidos de un solo tono prolongado. La gente reacciona diciendo que el ruido individual es más largo que los dos separados juntos, aunque su duración total sea la misma. Esto se deriva de un proceso de percepción llamado «segmentación de eventos», en el que la mente procesa los sonidos dividiendo la entrada continua en «eventos» discretos. Esto puede conducir a ilusiones de percepción, como que un solo pitido parezca más largo que dos pitidos separados.

En la versión adaptada al silencio de este ejercicio cognitivo, las personas se sumergieron en el ruido ambiental, como los sonidos de un restaurante lleno de gente o una estación de tren. La banda sonora se apagó durante dos interludios silenciosos, cada uno seguido de una repetición muy breve del ruidoso fondo, luego hubo un intervalo continuo de silencio.

Ocurrió la misma ilusión de “uno es más”, tan fuerte como en la variación que compara las longitudes de los sonidos. Los participantes del estudio informaron que la única pausa silenciosa fue más larga que las dos puntuadas, incluido el momento en que se capta el ruido. «Esto sugiere que nuestra mente construye representaciones auditivas similares que pueden ser la base de nuestra experiencia del silencio», dice Rui Zhe Goh, quien tiene un doctorado. candidato a Johns Hopkins y primer autor del artículo. Goh es el primer estudiante de doctorado de Johns Hopkins en realizar un doctorado conjunto. en psicología y filosofía.

Crédito: Universidad Johns Hopkins

Otra parte del estudio involucró la «ilusión extraña»: las personas se sumergieron en un paisaje sonoro en el que se reproducían dos sonidos diferentes, como un órgano de tono alto y un motor bajo, al mismo tiempo. Intervinieron cuatro «silencios» durante los cuales el órgano se detuvo y los participantes sólo escucharon el motor. Finalmente, se produjo un quinto «silencio extraño» durante el cual el motor se apagó y el órgano siguió tocando. Los oyentes pensaron erróneamente que el intervalo de órganos excéntricos era más largo. Para cada ilusión, los cerebros de los participantes respondieron a las versiones silenciosas como el órgano respondería a las ilusiones sonoras: los diferentes ruidos producían la ilusión de que era más largo. Esto sugiere que el silencio no es solo la ausencia de sonido, sino algo que percibimos activamente como lo hacemos con los ruidos. Puedes prueba las diferentes ilusiones silenciosas tu mismo.

El estudio utilizó las herramientas de la ciencia cognitiva para abordar viejas cuestiones filosóficas, una colaboración de métodos e ideas que Firestone espera que continúe en el futuro.

El estudio de los silencios puede ser una puerta de entrada al estudio de otro tipo de ausencias, como las sombras o los agujeros, explica Nico Orlandi, filósofo de la mente y las ciencias cognitivas de la Universidad de California en Santa Cruz, que no participó en la investigación.

«Uno de los beneficios de pensar en agujeros, sombras y silencio es que son perceptivos, los controlamos», dice Roy Sorensen, filósofo de la Universidad de Texas en Austin y autor de los libros. Ver cosas oscuras: La filosofía de las sombras Y Nada: una historia filosófica. El silencio puede ayudarnos a aprehender las ausencias de una manera nueva y a comprender cómo funcionan. «Son como las moscas de la fruta de la metafísica», dice Sorensen, quien tampoco participó en el estudio.

Los tipos de silencios que ensaya este trabajo se denominan relativos o contrastivos, y tienen cierta superposición con el estudio de las lagunas. Los filósofos se han hecho preguntas similares sobre este último: ¿Podemos realmente ver un agujero? ¿O es sólo lo que se ve alrededor de un agujero? “Los agujeros requieren un anfitrión”, dice Firestone. “Los silencios también necesitan un anfitrión. Los agujeros de rosquilla requieren una rosquilla. Los tipos de silencios que estudiamos requieren una banda sonora para ser silenciosos primero.

Saber que podemos percibir activamente el silencio nos ayuda a comprender mejor los momentos en los que nos encontramos con él. Para el filósofo y coautor del estudio Ian Phillips, sus hallazgos y los de sus colegas lo llevaron a una nueva apreciación del silencio, como su uso en la música. Il note que le critique Alex Ross a écrit que la marche funèbre d’Anton Webern «est l’un des phénomènes musicaux les plus bruyants de l’histoire, mais encore plus fort est le silence qui s’ensuit, qui frappe les oreilles comme el trueno».

“Antes de hacer el trabajo que hicimos, habría sido fácil preocuparse de que se tratara de descripciones metafóricas bastante exageradas”, dice Phillips.

Los silencios no son solo una ventana a la naturaleza de la realidad física, sino que profundizan nuestra comprensión de nuestra cognición básica. “La capacidad de relacionarse con la ausencia es una característica definitoria de todas las criaturas psicológicas”, dice Orlandi. «Los humanos, por ejemplo, se distinguen por su capacidad de relacionarse con cosas que no están inmediatamente presentes para ellos».

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